Cuando leí el reporte de Enrique Rojas en ESPN digital, adelantando según fuentes la probable suspensión del próximo V Clásico Mundial de Béisbol, Frederich Cepeda, por muchas razones, fue uno de los primeros nombres que recordé. Y, al unísono, pensé, ¿dónde estará Cepeda en este momento?

“Cuando me llamaron para darme la noticia, estaba aquí en el estadio (José Antonio Huelga) entrenando”, dijo Cepeda, el legendario outfielder y bateador ambidextro espirituano.

Si has seguido el inigualable torneo cuatrienal —a partir de su tercera versión en 2013— entre naciones, que causó gran expectativa desde su inauguración en 2006 y suma cuatro ediciones (2006, 2009, 2013 y 2017), probablemente no necesites recordar esto: Aparte de atesorar una prestigiosa y honorable carrera a lo largo de 24 torneos internacionales con el team Cuba, Cepeda ha sido el bateador más consistente de la historia en el Clásico Mundial.

Luego de asistir a los primeros cuatro torneos, Cepeda sobresale como líder histórico en carreras anotadas (19), hits (32), dobles (8), carreras remolcadas (23), bases por bolas (22) y extrabases (15), además de destacarse entre los únicos 12 jugadores que han participado en todas las ediciones del torneo. Sin embargo, a pesar del gran significado que ha tenido cada récord en un evento de primerísimo nivel donde han lucido varios jugadores superestrellas de MLB, Cepeda le dijo a Play-Off Magazine que nada se compara con la experiencia de haber representado a Cuba.

“¡Jugar béisbol! Representar a Cuba y siempre luchar por aportar lo mejor de mí. Ese es mi gran deseo. Obviamente, cuando escuché la noticia de la posible cancelación del Clásico Mundial, sentí un gran vacío, pero hay que esperar a ver qué sucede. Y, mientras, lo más importante es seguir entregándome al máximo”.

Los efectos de la COVID-19

Cepeda, quien cumplió 40 años el pasado 8 de abril, en un mundo sin el ataque de la COVID-19, probablemente habría sido de los pocos peloteros con cinco participaciones en el Clásico Mundial. Aquí está la lista de jugadores que sumaban cuatro apariciones:

Clásico Mundial de Béisbol
Fuente: “Game Notes”, provistos por Ian Johns (World Baseball Classic, Inc.).

De esa admirable lista, entre los principales peloteros que han sido constantes a la hora de representar a su país, el rendimiento de Cepeda sobresale de manera excepcional. Y, aunque su última experiencia en la edición de 2017 fue nefasta (bateó de 15-1 para .067, aunque se ganó siete bases por bolas), el icónico número “24” del team Cuba aún no se da por vencido.

“Para nadie es un secreto que esta pandemia ha causado daños y pérdidas humanas en todo el mundo, y ahora debemos estar enfocados para intentar detener esta terrible situación”, dijo Cepeda mientras hacía los habituales ejercicios de calentamiento, como parte de su preparación física restructurada debido al embate de la COVID-19.

“Siempre estaré listo si de béisbol se trata. Realmente, nadie sabe qué podría suceder en el futuro con la vida de una persona. Por eso puedo decirte que, aunque ahora no se sepa la fecha del Clásico o la reanudación del béisbol e inicio de la 60 Serie Nacional, eso no quiere decir que los deseos cambiarán. Para mí, los deseos siguen siendo los mismos. El enfoque en el reto es aún mayor ante esta situación actual y sus respectivas repercusiones, ¿pero no vamos a intentarlo? ¡Claro que sí! Me esforzaré al máximo para que no quede por mí”.

El admirable legado del #24

Tras 29 eventos internacionales y 218 juegos siempre cargando con el peso de grandes responsabilidades en la alineación, Cepeda ha registrado 36 jonrones, 144 remolcadas, 154 bases por bolas (142 strikeouts) y esta respetable línea ofensiva de .318/.434/.560. Y si esos resultados en eventos oficiales vistiendo el traje de Cuba se los sumamos a su historia en Series Nacionales, entonces obtendríamos algunas notas aún más brillantes: 353 jonrones, 1,341 carreras impulsadas y 1887 bases por bolas, ¡resultados impresionantes!

De hecho, al terminar la 59 Serie Nacional, donde bateó 18 jonrones (dos más en la postemporada), empujó 59 carreras y produjo un OPS de 1,153, Cepeda se quedó separado a apenas 13 dobles de los 400 en Series Nacionales. Y, al ya acumular más de 300 jonrones (317), 1,000 carreras impulsadas (1,197) y 1,700 (1,733) bases por bolas, el “Gallo” mayor de los espirituanos podría implantar marcas inalcanzables. ¿Sabes cuántos jugadores han producido al menos 400 dobles y 300 jonrones en todos los tiempos durante las Series Nacionales? ¡Frederich Cepeda Cruz sería el primero!

Bateadores con al menos 300 jonrones en Serie Nacionales:

jonroneros de la pelota cubana
Fuente: www.beisbolcubano.cu.

Enfoque total…

Durante casi dos décadas desde que debutó en el team Cuba de 2002, Cepeda se ganó el respeto y la admiración de la exigente fanaticada cubana. Esa inquebrantable disciplina en el plato, respetado poder a ambos lados del home y su swing llegaron a marcar época como uno de los bateadores cubanos más estables de su generación. Sin embargo, por razones ineludibles del tiempo, las regresiones físicas siempre atentarán contra la vida activa. Y, si de bajas se trata, es cierto que la caída del rendimiento de Cepeda ha sido preocupante en sus últimas participaciones con el team Cuba.

“No le temo a las críticas, y en mi posición simplemente me enfoco en hacer mi trabajo lo mejor posible. Siempre he dicho que voy a darlo todo por mi equipo, ya sea con los Gallos o vistiendo el traje de la selección nacional. Amo el juego y competir, y mi enfoque sólo está en superar este reto, otro obstáculo de la vida. Me siento útil y aún quiero seguir jugando béisbol hasta que así sea”.

Si de proyecciones en picada se trata, todo comenzó cuando Cepeda se fue de 15-1 en el IV Clásico Mundial de Béisbol. En aquel momento, ese había sido el peor torneo en su carrera internacional, similar a cuando terminó de 21-2 (.095) con una empujada en los Juegos Panamericanos de Río de Janeiro, 2007. ¿Dos malos torneos en toda una década? ¡Pura estabilidad!

Pero, como es obvio, no todos los jugadores se pueden recuperar a los 40 años. Y ese pésimo momento en el Clásico de 2017 sin poder hacer ajustes, se unió a la historia reciente, cuando Frederich salió de (11-1) en la Serie del Caribe de Panamá 2019, y de (9-0) en el Premier-12.

“La clave es prepararse. Es cierto que no he podido rendir al máximo, sobre todo por no haber logrado los ajustes en corto tiempo, algo que es primordial y decisivo en torneos de pocos partidos”, señaló Cepeda sobre los ‘slumps’ en sus últimas participaciones con el equipo Cuba. “Conocer a los contrarios es muy importante, y a veces obtener información es casi imposible. No es justificación, pero cada vez los torneos son más fuertes y competitivos, por lo que hay que prepararse muy bien”.

Así pues, luego de 24 eventos a un altísimo nivel, la gran caída de Cepeda comenzó en 2018. Y, desde ese instante, el veterano de los Gallos ha bateado apenas .190, con un jonrón y seis remolcadas. Indudablemente, ese fue un rendimiento bien distante de la capacidad que aún se puede apreciar en sus sobresalientes habilidades al nivel de la Serie Nacional, a pesar de que la calidad del picheo ha decaído.

Frederich Cepeda Clásico Mundial
Foto: Yirsandy Rodríguez

“Si la vida y la salud me lo permite, demostraré que aún puedo hacer el trabajo”, expresó Cepeda sobre su enfoque actual. “En este preciso instante, mis mayores anhelos son ser campeón nacional, ir a la olimpiada, tener el privilegio de participar en el próximo Clásico Mundial y mantenerme saludable para seguir disfrutando de jugar este gran deporte”, señaló como sus principales perspectivas.

“Sé que son altos retos y todo no depende de mi empeño y sacrificio, pero haré lo posible por lograrlo. Y, aunque no sea escogido para representar al equipo Cuba, mientras pueda rendir, ahí estaré con los Gallos o el equipo que me elija de refuerzo”.

Para Cepeda, ese mismo enfoque que admiramos cada año, temporada por temporada dentro y fuera de Cuba, sigue siendo el mismo: “Aquí estoy, en el terreno. Mañana y tarde, divirtiéndome y apreciando cada momento en este juego que amo, por muy difícil que sea”.

“El béisbol es mi vida”.

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