El cubano Rafael Alba saldrá al colchón este 27 de julio para competir en la división de los 87 kilogramos en los Juegos Olímpicos de Tokio. No pocos pronósticos precompetencia le sitúan en lo más alto del podio olímpico y, los que menos, avizoran una medalla. Sin embargo, en la cita anterior de Río de Janeiro 2016 cayó en su segundo combate, por lo que llega a la capital nipona con ese pasado “metido entre ceja y ceja”.

Dos títulos mundiales avalan su condición de favorito en la división. Durante el certamen celebrado en Puebla en el año 2013 se alzó con la presea dorada y su primer gran resultado en la arena internacional. Luego, en el 2015, se quedó a un paso de la final en la justa de Cheliábinsk (Rusia) y solo pudo aspirar al metal bronceado. Más recientemente regresó a la cima del planeta tras coronarse en Mánchester en el 2019.

Antes de pisar la tierra del sol naciente, Alba completó bases de entrenamiento en México y el Reino Unido, naciones de una gran tradición en esta arte marcial. Su arsenal técnico lo respalda a la hora de tomar la iniciativa en los combates. Una elevada estatura y un mayor manejo de las distancias resultan sus herramientas más preciadas para llevarse la victoria, a veces, con facilidad.

Quizás, llegado este momento de madurez deportiva se explique de cierta forma su avance en cuanto agresividad en los pleitos y una mejorada velocidad en el pateo, elementos que le llevaron al descalabro hace cinco años en el país de la samba. No por gusto su nombre figura en el puesto cinco del ranking en su categoría de peso.  

En frente, Rafael Alba tendrá a rivales exigentes, como es lógico en un evento de tal magnitud como unos Juegos Olímpicos. El ruso Vladislav Larin, número uno del rankig y también candidato fuerte a medalla, ganó el Grand Prix de Roma, en 2019 y un año antes se llevó el lauro en tres de los cuatro grandes premios celebrado en la temporada.

Otro taekwondoca a tener en cuenta constituye el caso de Kyo Don In, la esperanza de Corea del Sur en este apartado. Nacido en el país creador de la disciplina y máximo acumulador de preseas en citas estivales, con 19 (12-2-5), Don In culminó la campaña de 2019 a un nivel elevadísimo y todo parecía indicar que el oro en Tokio sería cosa de mero trámite. 

Pero llegó la pandemia provocada por la Covid-19 y el calendario de competencias prácticamente se paralizó y la actividad rumbo a los juegos en Japón quedó reducida considerablemente. En su posición, Rafael Alba bien pudiera sacar partido de estas condicionantes externas, pues generalmente mantiene poca presencia en competiciones de nivel con la frecuencia que necesita un atleta de talla mundial.

Las condiciones económicas de Cuba lo limitan en cuanto a salidas internacionales, comparado con sus similares de Europa, Asia y hasta América. En su lugar, la mayoría de las ocasiones entrena en el país o alguna que otra base de entrenamiento en el exterior. Ahora, lejos de una dificultad, el santiaguero llegará en igualdad de condiciones al Makuhari Messe, aforo que dará cobija al taekwondo olímpico.

Desde que fuera incluido como deporte oficial en Juegos Olímpicos, el taekwondo cubano ostenta cinco medallas, para ubicarse en la posición 11 en esta modalidad. Ángel Valodia Matos conquistó el primer metal áureo para la Mayor de las Antillas en Sydney 2000 en los 80 kg; en esa misma edición, Urbia Meléndez se colgó la plata como representante en los 49 kg.

Cuatro años más tarde Yanelis Labrada perdió en la final de los 49 y trajo en su cuello la medalla de plata. Durante las versiones de Beijing 2008 y Londres 2010, Daynellis Montejo (49 kg) y Robelis Despaigne (+80) se agenciaron sendos bronces.

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